黄帝去世之后,他的孙子高阳继位,即帝颛顼。帝颛顼之后是帝喾。帝喾有两个儿子,一个叫挚,一个叫放勋。帝喾去世后,大儿子挚继承了帝位。挚继位后,政绩不多。挚死后,弟弟放勋继位,他就是古代最着名的帝王之一帝尧。

  尧为人仁慈,才华出众,深受人们的爱戴。

  为了帮助大家掌握生产季节,他派羲仲、羲叔、和仲、和叔等官员去各地观测星象,掌握它们的变化,制定了历法,以便提醒人们春种秋收。关于一年365天,共分四季的划定,就是那个时候完成的。

  在当时,部落联盟首领有什么大事,都要找各部落首领一起商议。

  尧的年纪一天天老了,他想找一个能继承帝位的人。当他说出自己的打算时,马上有一个叫放齐的人说:“您的儿子丹朱通情达理,继承您的位子很合适。”

  尧摇摇头说:“不行,丹朱生性顽劣,专爱与人争斗,不能继位。”

  另一个叫兜的人说:“共工很善于广泛地聚集人力,他能行吗?”

  尧叹了一口气,说:“共工能说会道,表面很谦虚、恭敬,心里想的却是另外一套。”

  又有人推荐鲧,说:“鲧能够治水,应该是合适的人选。”

  尧说:“他生性凶狠,经常违背我的命令,还爱诋毁自己的同族人,让他接替,我不放心。”

  这一番讨论没有什么结果。

  时间一年一年地飞逝,尧的年岁也越来越老,寻找继承人的事不能再拖下去了。

  这一天,他又把大家召集到一起,急切地说出自己的心愿:“我在位已经七十年了,实在不行的话,你们当中的一位就来接替我吧。”

  大家一听,诚惶诚恐,都认为自己没有这样的品行,不敢玷污这神圣的帝位。

  尧说:“那么,就请大家从贵族中间或者埋没于民间的贤才中推荐一位吧。”

  大家一致推荐了一个叫舜的还未婚配的男子。

  尧说:“我也听说过他,可他究竟是个怎样的人呢?”

  大家便说起了舜的情况,舜的父亲是一个瞎老头儿,人称瞽叟,简直是糊涂透顶。舜的生母死得早,后母很坏。后母生的弟弟叫象,为人傲慢无理,但瞽叟很宠爱他。舜就生活在这样的一个家庭里,但他却善待亲人,用美德感化他们,使他们变得相亲相爱。

  所以,大家都认为舜是一个有德行的人。

  尧听了非常高兴,决定先考察舜一番。他把自己的女儿娥皇和女英嫁给了舜,还替舜筑仓储粮,分给他众多的牛羊。

  舜的异母弟弟象看到这一切,真是又羡慕又妒忌。他和瞽叟商量了好几次,准备害死舜,然后再霸占他的财产。

  有一次,瞽叟让舜去修补粮仓,当舜爬到粮仓顶部的时候,瞽叟从下边抽走梯子,并放火想烧死他。幸亏舜随身带了两顶遮阳用的笠帽,他急中生智,一手抓着一个笠帽,风筝一般地飘落下来。

  见舜并没有死,瞽叟和象又生一计。他们让舜去淘井,待舜下到井底时,他们便从上边往下丢石头,直至把井填满。他们以为这一回舜一定死了,就高高兴兴地回家去分他的家产,谁料想,舜在井下挖了一个地道,安安全全地回来了。

  就算父亲、弟弟所做的事情超乎常情,舜依然让自己的妻子好好儿侍奉公婆,关心兄弟,从来没有怨言。

  尧认为舜做得很对,就让他担任司徒一职,掌管礼教之事。在舜的努力下,爱护孩子、亲近兄弟、孝顺父母的美德蔚然成风,社会十分安定、和谐。

  尧让舜去管理百官,他也能做到举止得当、办事公允,很受大家的尊敬。远方来了客人,舜总是和蔼可亲,彬彬有礼,让大家感到温暖。

  经过种种考察,尧认为舜确实是一个能干的人,就把首领的位子让给了他这种让位,历史上称作“禅让”。

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