学会取火是人类文明的重大进步。

  从考古学的研究来看,周口店的北京猿人已经有了人为的取火方法。

  过去的取火方法大体有四种:摩擦法、打击法、压榨法和光学发火法。这当中,最早出现的是摩擦发火法和打击发火法。

  中国古代传说中有燧人氏教人钻木取火的故事。

  所谓钻木取火,就是用一根木棒立在另一块木块上用力旋转,使它摩擦生热而发火的做法。在太古时代,主要是用燧石互相打击而取火。有了钢铁之后,人们便改用铁块和打火石碰撞的取火法了。

  比较科学的取火方法是18世纪末在罗马出现的。

  那时有人用一根一米多长的大木棒,在其顶端涂上浓氯酸钾、糖和树胶的混合物,当人们要使用火时,就把大棒的顶端伸进一个盛有硫酸溶液的器皿里,使二者相遇发生化学反应而燃烧。

  这便是火柴的雏形。

  1827年,英国化学家约翰·沃克发明了与现代火柴相近似的引火棍。

  而这个发明也是很偶然的。

  有一天,沃克正在集中精力试制一种猎枪上用的发火药。方法是把金属锑和钾碱混合在一起,然后用一根棍搅拌。这样,棍的一端便粘上了金属锑和钾碱的混合物。后来,他想把粘在木棍上的混合物在地上磨掉,以便再利用这根棍来搅拌新配的混合物。然而,正当他把木棍在地上使劲摩擦时,突然“噗”的一声冒出了火苗,木棍燃烧起来了。

  这个发现使沃克非常高兴。他想:如果能利用自己发现的办法制造引火物,那对人们取火将是多么方便啊!于是,他开始参照自己发现的办法研制火柴了。1827年4月7日,约翰·沃克制作的第一盒火柴出售了。他的火柴84根为一盒,售价一先令。火柴盒的一端贴有一小片砂纸,把火柴头夹在砂纸中间,向外一拉,火柴便点燃了。

  从此,火柴便在全世界得到了普及。1830年又出现了黄磷火柴,这种火柴一经摩擦即可引燃,但容易出危险,而且它的烟有毒。

  1835年,又有人发明了安全无害的赤磷火柴。到1848年,德国人又发明了今天通用的安全火柴。

  火柴的发明,为人类用火提供了极大的方便。

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