铁广泛存在于地球表面上的土、石当中,但很分散,量也不大。它集中存在于铁矿石里。为了把铁从铁矿石里提炼出来,首先要把矿石用高温烧化。

  古时候的办法是在地上挖个坑,坑里装上矿石和木柴,然后点火燃烧使矿石熔化,矿石里的铁熔化后和石质分离流出。在叙利亚北部的特尔沙贾巴扎发现了约公元前2700年的这种熔铁,在特拉斯马尔发掘出了约公元前2400年的装在铜柄上的锈蚀的铁刀。

  在乌尔出土了一个约公元前2000年的煅冶场的遗址。但在这个时期,熟铁是非常昂贵的,它不是用来做日常用品,而是用来做装饰品和仪仗队的武器。比如,在着名的《荷马史诗》中,就是把黄金和铁相提并论的。

  熟铁是很软的,做武器容易卷刃,解决这个问题的办法是用钢。古人使熟铁变成钢的办法,是用“渗碳”的方法。这种方法也和炼制熟铁一样,把熟铁烧红,趁热锤打。

  这样反复加热,反复锤打,不断使碳从熟铁表面渗入里层,就成为一层坚硬的钢铁。在这个过程中,人们体验到了铁在什么情况下最坚固,以及如何使铁变得更加坚固的技术。

  在公元前1500年的亚美尼亚地区,已经实行了这种“渗碳”炼钢的方法。以后又有了叫做“淬火”的技术,就是把铁先用“渗碳”法炼成钢,再加热,紧接着把它投入到冷水中去。这样一来,钢就变得非常坚硬了。但经过“淬火”的钢会稍稍变脆,容易断裂。

  为解决这个问题,人们又发明了“回火”这项重要的技术。“回火”就是把经过“淬火”的钢再次加热到不太高的温度,然后使它缓慢地冷下来。这样,钢的脆性就大大降低,成为坚韧的材料了。

  这一系列的发明都是在漫长的岁月里,由很多不知名的人完成的,他们也许从未获得过发明家的称号,但他们的确为人类文明做出了重要贡献。

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