中秋节农历八月十五日为中秋节,中秋系因恰值三秋之半而得名。一般家庭都希望在这个节日里人月同圆,所以又称为团圆节。中秋赏月兴起于唐代,到了宋代始称为中秋节,以玩月宴饮为盛事。《礼记》中记载有「天子春朝日,秋夕月。朝日已朝,夕月以夕。」这里的「夕月」即拜月之意。《周礼》有﹕「中春,昼击土鼓,吹豳诗以逆暑;中秋,夜迎寒,亦如之。」此为中秋起源最早之说。至今中秋仍然是中国人普遍欢度的重大节日。我国古代把农历每季的三个月,分别称为孟,仲,季。因为农历八月十五于秋季的正中,故八月十五被称为「中秋」,或「仲秋」。

  古时,按习惯是春季二月十五早晨祭太阳,秋季八月十五晚上祭月亮,所谓「祭日祭月不宜迟,仲春仲秋刚适时」,但在六朝以前,中秋不为人们所重视到了唐代,才逐渐被人们重视,因为皇宫里传出了一个有关唐明皇八月十五游月宫的传说。据《唐逸史》记载﹕

  唐玄宗与申天师及道士鸿都中秋望月,突然玄宗兴起游月宫之念,于是天师作法,三人一起步上青云,漫游月宫,但宫前有守卫森严,无法进入,只能在外俯瞰长安皇城,在此之际,忽闻仙声阵阵,清丽奇绝,宛转动人!唐玄宗素来熟通音律,于是默记心中。这正是「此曲只应天上有,人间哪得几回闻!」日后玄宗回忆月宫仙娥的音乐歌声,自己又谱曲编舞,这便是历史上有名的「霓棠羽衣曲」。

  自于中秋吃月饼的习俗唐代就有了。《洛中见闻》中记载,唐僖宗在中秋节吃月饼,味极美。他听说新科尽是在曲江开宴,便命御膳房用红绫包裹月饼赏赐给他们,这是有关月饼初见的记载。到了宋代,月饼已有「荷叶」,「金花」,「芙蓉」等花色名目,苏东坡曾称赞月饼道﹕「小饼如嚼月,中有酥与饴。」酥是酥油,饴是饴糖。

  到了元代,相传有一次中秋节前,泰州人士张士成暗中串联,把写着「八月十五,家家齐动手」灭元朝的纸条,藏在月饼中互相传送,相互联络。到了中秋的晚上,家家吃罢月饼,纷纷夺取菜刀,造反起义,反抗元朝统治者,从此以后,吃月饼之风大盛,以纪念这一节日。

  到了明朝,祭月之风甚行。明世宗还派官员大兴土木修建了夕月坛,即现在的北京月坛公园。这是专门宫朝廷祭月的地方。皇帝每三年必亲自去祭一次「夜明之神」,余年遣文武百官主祭。同时,中秋还在大内禁宫中举行祭月活动。