东方朔是西汉的文学家。他性情滑稽诙谐,善于辞赋。

  东方朔虽然很有才能,但是没有得到汉武帝的重用,为此他写了一篇名为《答客难》的文章,以此抒发他怀才不遇的心情。他在文章中先假借客人的口气发表意见,提出苏秦、张仪都能当上大官,而东方朔的才能要比他们还高,又忠诚肯干,怎么到现在仅仅做一个侍从郎官呢?

  东方朔在文章中回答说,苏秦、张仪生在诸侯互相征伐的春秋时代,因此他们的才能可以施展,计策能被采纳,就得到了高官厚禄。天下统一,政权稳固,有才能的人无处施展。假如苏秦、张仪处在这个时代,也很难得到发展,他们怎么敢希望当一个侍从郎官呢?东方朔又说,尽管这样,有才能的人还是要注重修身,培养高尚的品性。他最后说,用竹管观察天,用蠡测量海,用竹枝撞钟,怎么能够了解整个天空、考查大海动荡的波纹、激发起大钟的鸣响呢?

  《汉书·东方朔传》的原文这样写道:“以管窥天,以蠡测海。”