“宦官”和“太监”在一般人的印象里,似乎是同一概念。这种理解是不够确切的。第一,最初的宦官不都是阉人;第二,“宦官”和“太监”,并非自古以来就是同一概念。

  “宦官”之称,古已有之。它是在皇宫中为皇帝及皇族服务的官员的总称。东汉以前,充当宦官的并非都是阉人。“悉用阉人”,是东汉之后的事情。

  “太监”一词,最早出现于辽代,是辽代政府机构中的官员。辽代太府监、少府监、秘书监皆设有“太监”。元代因袭辽制,所设各监也多有“太监”。元代太监是诸监中的二级官吏,并非尽是刑余之人。

  到了明代,太监才和宦官发生较固定的关系。充当太监者必是宦官,但宦官却不尽是太监。太监是宦官的上司,是具有一定品级、俸禄的高级宦官。

  太监成为宦官的专称是从清代开始的。因为清代的皇帝及皇族的宦官都冠以太监之称,所以宦官与太监也就混为一谈了。