“社稷”是一个特指名词。社,古代指土地之神;古代又把祭土地的地方、日子和祭礼都叫社。稷,指五谷之神,故“社稷”从字面来看是说土谷之神。

  历代帝王都把祭社稷列为国家大典,这种对土地和谷物的崇拜,君主为了祈求国事太平,五谷丰登,每年都要到郊外祭祀土地和五谷神。同时,与我国自古以耕作土地、种植谷物的谋生方式分不开的。

  社为土地神,稷为五谷神,稷(今人称为小米)适应在我国北方干旱气候下生长,是古代的主要食粮,被奉为“五谷之长”,“人非土不立,非谷不食”。故古代“王者”“封土立社示有尊”,“立稷而祭也”,目的是“为天下求福报功”(《白虎通·社稷》)。

  五谷与土地是密不可分的,故把社与稷合起来祭奉,作为国家每年重大典礼活动之一。加之稷这种作物,相传又是由周人的祖先后稷发现、培植的。因此,社稷神既有神化周人祖先的象征意义,又成了王权的代表。

  由于古时的社稷也就成了国家的象征,后来人们就用“社稷”来代表国家。社稷的位置,按“左祖右社”的原则,设于宫廷的西面,与东面的祖(太)庙相对称。“社稷之忧”、“社稷之患”、“社稷之危”都指的是“国家”的忧虑、隐患、安危。这个代称一般现代白话文文章已经很少用了。