“华夏”一词,在《尚书·武成》里面已有。《武成》里说周武王攻灭了商纣,建立了周王朝,“华夏、蛮、貊,罔不率俾恭天成命”。意即,华夏、蛮、貊各族,没有不使自己的部族,奉承天命所归的周王朝。疏:“华夏为中国也”。即指中原。

  古书上为了区别于华夏本族和少数民族,往往把“华”“夷”,“胡”“华”或“夷”“夏”对举。如我国历史上就有所谓“五胡乱华”;《左传·定公十年》有“裔不谋夏,夷不乱华”之语,意即边远的夷人,不应在中国谋乱。即是“华”“夷”,也是“华”“夏”二字作为互文而同时出现的例子。《孟子·滕文公上》有“吾闻用夏变夷者,未闻变于夷者也”之语,这是“夷”“夏”对举。总之,“华”或“夏”或合称“华夏”,古代都指中国。

  那么,为什么中国被称为华夏呢?一从文化上说“中国有礼仪之大,故称夏;有服饰之美,谓之华。”(《左传·定公十年疏》)一从地理上说是:“我国民族旧居雍、梁二州之地,东南华阴,东北华阳。就华山以定限,名其国土日华。其后人迹所至,遍及九州,华之名始广。华本国名,非种族之号。夏之名实因夏水而得,本在雍、梁之际,因水以名族,非邦国之号。”(《章太炎文录》)这是从我国文化的发祥地而立论的。二说虽然不同,但有其统一的一面,就是都和文化有关。