在古代,信件一般称为“书”,还有称为“简”、“笺”、“牍”、“札”、“素”的。“简”是竹片,“笺”是小竹片,“牍”是木板,“札”是小木板,“素”是白色的绢。古代因为没有纸,这些东西都是写信的材料。写信所用的木板和白绢长度通常都在一尺上下,所以又叫“尺牍”、“尺素”。信件也有称为“函”、“缄”、“启”的。一“函”本指封套,“缄”本指封口,信件是它们的引申义。“启”作为信件的别名,表示陈述之意,与开启之“启”有别。

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