多尔衮是清太祖努尔哈赤的第十四子。后金天命十一年,努尔哈赤死后多尔衮的生母被逼殉葬。接着,努尔哈赤的第八子皇太极即位,即清太宗。当时多尔衮年仅15岁,被封为贝勒(贵族封爵)。因按年龄序列第九,故称九贝勒或九王。

  多尔衮几乎是每战必征,而且每次都表现得无比英勇。天聪五年,他随皇太极攻明于辽西。大凌河之战,他亲自冲锋陷阵,直抵大凌河城下,城上炮矢猛烈,后金军颇多伤亡。事后,皇太极怒责他的部下不劝阻多尔衮,说:"如果他有什么闪失,我一定会严加惩治你们,断不宽容。"攻锦州时,多尔衮又一马当先。祖大寿从锦州城头向南发炮,洪承畴军由南向北发炮,多尔衮被夹击于中间,几乎被击毙。祖大寿投降后,多尔衮曾向他谈到当时的危险情形。祖大寿惶恐不安地说:"真有此事吗?!幸亏没出事,如果当时击中了王爷您,可如何是好。"多尔衮则坦然说:"当时两仇相敌,唯恐不中,大寿你说这话言不由衷,有点可笑了!"

  崇德三年,多尔衮为奉命大将军,将左翼,岳托将右翼,自董家口等地毁明边墙而入,纵横豕突数千里,蹂躏城池四十余座,掳掠人口二十五万有余,夺取财物更是不计其数。而多尔衮因为此役被皇太极赐马五匹,银两万两。崇德七年下松山,他俘获明朝统帅洪承畴;克锦州,迫使明朝大将祖大寿最后投降。持续三年之久的松锦战役,明朝受到巨大的打击,多尔衮威望大著。

  崇德八年八月初九,皇太极暴疾而死。皇太极第九子6岁的福临被立为帝,由济尔哈朗和多尔衮辅政,等福临年长之后,当即归政。多尔衮排除了他的政敌豪格,使自己实际上享有帝王之权。集大权于一身的多尔衮继而把握时机,占领北京。九月,福临入山海关,多尔衮率诸王群臣迎迓通州。福临到北京后,马上封多尔衮为"叔父摄政王",并为他"建碑纪绩"。多尔衮的胞兄阿济格、胞弟多铎也都升为亲王。

  顺治七年十一月,多尔衮出猎古北口外,坠马受伤后又用错了药。十二月初九日死于喀喇城,年仅39岁。发丧回京的时候,顺治帝率诸王大臣迎奠东直门外,并追尊他为"诚敬义皇帝",庙号"成宗"。

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