董海川生于清代嘉庆年间,河北省文安县米家坞人,从小就喜欢舞枪弄棒,研习各家拳术。等到年纪稍长,他就四处云游访师。在江南桃花山上,他见一个小和尚不断向树击掌,并盘树绕行,董自恃勇武上前和小和尚交手,结果大败。于是他请见小和尚的师傅,虚心求教,历经几个寒暑,得其真传。临别时师傅叮嘱董海川说:"你技艺已有成就,切忌少年气盛惹事生非。"董唯唯应诺。然而回家之后偶与人争,就出手伤人,遭官方缉拿的董海川没办法,就净身躲藏在京师肃王府中,做了一名司菜太监。

  一日,太极拳名师杨露蝉奉召在肃王府与府中拳师比武,连战连胜,最后竟将一拳师拦腰抓起,一抛而出。当时董海川手托菜盘由此经过,立即飞身而上救起拳师。于是董海川与杨露蝉相斗,双雄对峙,胜负难分。从此太极拳与八卦掌各立门户,桃李盈门,流传后世。

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