从文帝曹丕,到曹桓、元帝、司马燕的禅位,曹魏政权只经历了五帝四十五年。五帝中,除了文帝和明帝独断专行,其余三个小领主都是傀儡皇帝,没有任何实权。在三个傀儡皇帝中,曹芳在位时间最长,经历大臣权力最大。

曹芳子蓝卿,明帝人曹锁的养子,生于明朝太和六年(232年)。曹芳从小在宫中长大。因为宫中的秘事,他的生父生母失去了身份。外界并不知道他的真实出身,但按照常规推测,他一定属于宗室后裔。根据《魏春秋》的推测,曹芳很可能是曹操的曾孙,曹彰的孙子,任成王,曹节的儿子,的堂兄。

 

明帝有很多宠物,但他自己的儿子只有三岁,而且都夭折了。失去三位父母后,明帝不禁怀疑自己的生育能力。为了江山社稷,他不得不从宗室中收养两个男孩,分别是曹勋和曹芳,以便选择其中一个做楚君,其中曹勋比曹芳大一岁,被封为秦王,曹芳被封为齐王。

景王二年(238),明帝沉浸在疾病中,死期将至。为了曹氏江山的安危,他准备立叔父、太子曹丕为大将军,辅之以领军大将夏侯贤(夏侯惇族)、吴魏大将曹爽(曹真之子)、屯齐队长曹昭(曹秀之子)、小七大将秦朗(曹操养子)。

然而,就在这道命令即将向天下公布的时候,一直与曹昭、夏侯贤不和的孙子和刘芳两位朝臣出面阻止,成功说服罢免了曹丕等人的官职,并立曹爽为大将军,与邱司马懿共同辅佐。第二年,明帝去世,在他去世之前,他选择了曹芳作为他的继承人。

曹芳即位时,年仅七岁。名义上是郭皇后在朝廷,实际上是曹爽和司马懿共同执政。曹芳即位之初,干得不错。他不仅立即停止了宫殿的大规模建设,还将60岁以上的政府奴婢解放为自由人。他还从内库调拨大量金银物件作为军费,对改变当时人民贫穷缺钱的现象帮助很大。

曹爽作为宗族首领和辅臣,起初能够遵纪守法,毕恭毕敬,与皇帝、太后、司马懿的关系还算融洽。每一件国事,曹爽都会和司马懿商量,不敢独断专行,司马懿也视曹爽为国之心,以礼相待。只是随着权势和名望的增加,他们才开始听从谋士丁密和邓维的建议,诬陷司马懿空,把郭皇后软禁在永宁宫,开始独揽朝政。

 

独掌天平后,曹爽专横独断,不仅大肆宣扬私党,大规模侵吞国库,还公然从明帝带走几个有才能的人做妻妾,并狂妄地利用皇子的对象,过着皇帝般的生活。曹爽为了增加自己的名声,一意孤行,派兵攻打蜀国,结果徒劳无功,家破人亡。以上种种都让小皇帝曹方敢怒不敢言,而被空陷害的司马懿为了自保,开始在家装病,暗地里却在策划一个杀死曹爽的阴谋。

十年正月初六(249年2月5日),曹爽在位十一年,久居家中的司马懿在洛阳发动兵变,利用曹爽的心腹出城与曹芳一起祭奠高平陵。焦国太后下诏废黜曹爽,诱骗曹爽投降。对方屈服后,司马懿下令消灭曹爽及其三族。同为族人的曹家和夏侯家,气得没有力气和司马家抗衡。作为君主,曹芳终于摆脱了曹爽的控制,再次成为司马懿手中的傀儡皇帝。

司马懿在位期间,虽然处处仰视曹芳,自诩为忠臣,但比曹爽还要独断专行,独断专行。司马懿执政两年,大肆消灭异己,极力培养亲信,加紧挖掘空曹的根基。嘉平三年(251年),司马懿经常梦见王陵和贾逵闹事,最终把他吓得半死。统治地位由长子司马师继承。

司马师掌权后,变得比父亲还专横,渐渐让已经长大的曹方鑫不满。嘉六年(254年)二月,中书令李丰与曹芳的岳父、光禄大夫张继等人密谋废黜司马氏,立为大将军,意图辅佐魏氏。然而,计划走漏了,李风、张继、夏侯玄等人都被杀了。

 

司马师上台后,比他父亲司马懿更专。同年秋,曹芳与仆从许允合谋,利用司马昭攻击蜀将姜维,在他辞官时将其杀死,然后率兵攻打司马师。这个计划因为曹芳的胆怯而胎死腹中,但是司马师听说了这件事,决定采取行动。九月,司马师以曹芳年事已高,不能亲自治理,纵情于女色,弃课,辱儒,戏乱,不守孝道为由,逼迫郭皇后废黜曹芳,留任齐王。

曹芳退位后被软禁在河内,所幸未被杀害。魏国灭亡之前,他享受着君主的生活。代晋称帝后,按惯例,将曹方国号降为召陵县,仍无大碍。曹芳在晋朝生活了9年,卒于太史十年(274年),享年42岁。谥号是巩俐。